Introduzione.

La missione Artemis della NASA sarà la prima ad inviare nel 2024 la prima donna nello spazio, sarà la prima a creare insediamenti umani sulla luna (per i dettagli: VIDEO – NASA, con Artemis inzia la nuova corsa allo spazio). Per le precipue caratterstiche morfologiche ma anche per la minore escursione termica è stato individuato nel Polo Sud lunare il luogo dell’atterraggio.

La Missione.

Nel frattempo la NASA sta continuando a studiare quelle zone e a tale scopo sta per inviare un nuovo rover, il VIPER, acronimo che sta per Volatiles Investigating Polar Exploration Rover. Il rover, delle dimensioni di un cart da golf, giungerà sulla Luna intorno a dicembre 2022 e per circa 100 giorni vagherà al polo sud lunare con l’obiettivo di individuare i luoghi in cui si trova l’acqua e di quanto ve ne è disponibile. Questo ci consentirà di compiere un significativo passo in avanti verso l’obiettivo finale della NASA di una presenza sostenibile e a lungo termine sulla Luna, consentendo di esplorare eventualmente Marte e oltre.

La chiave per vivere sulla Luna è l’acqua – la stessa di qui sulla Terra“, ha dichiarato Daniel Andrews, project manager della missione VIPER e direttore dell’ingegneria presso il Centro ricerche Ames della NASA nella Silicon Valley. “La conferma della presenza di ghiaccio d’acqua sulla Luna vi è stata dieci anni fa, la domanda ora è se essa contine la quantità di cui abbiamo bisogno per vivere fuori dal mondo. Questo rover ci aiuterà a rispondere alle molte domande su dove sia l’acqua e quanto ve ne sia da poter usare”. 

Con quella che è stata defnita “la generazione Artemis” inizia una nuova era in cui robot e umani che lavorano insieme allontare sempre di pù i confini di ciò che è possibile nell’esplorazione dello spazio. L’obiettivo è quello di garantire una presenza sostenibile a lungo termine sulla Luna, consentendo agli umani di andare su Marte e oltre.

Gli scienziati avevano a lungo considerato i poli lunari come punti promettenti per trovare ghiaccio d’acqua: già nel 2009 avevano fatto schiantare un razzo dal cui cratere si ottenne la conferma della presenza di ghiaccio d’acqua necessario per fornire ossigeno per respirare ema anche idrogeno e ossigeno per alimentare i futuri lander e missili. Data la loro posizione e l’inclinazione della Luna che crea regioni in ombra permanente, il ghiaccio d’acqua della cometa e degli impatti meteorici possono accumularsi senza essere sciolti dalla luce solare.

Come lo farà?

Ciò che ora è di fondamentale importanza è capire la posizione e la natura dell’acqua nonchè di altre risorse potenzialmente accessibili per aiutare a pianificare come estrarlo e raccoglierlo. “È incredibilmente eccitante avere un rover che si reca nel nuovo e unico ambiente del Polo Sud per scoprire dove esattamente possiamo raccogliere quell’acqua“, ha dichiarato Anthony Colaprete, scienziato del progetto VIPER. “VIPER ci dirà quali luoghi hanno le più alte concentrazioni e quanto in profondità sotto la superficie per accedere all’acqua“. 

Mentre il rover si muoverà sulla superficie, utilizzerà il sistema spettrometro di neutroni, noto come NSS, per rilevare aree “bagnate” sotto la superficie per ulteriori indagini. VIPER interromperà e userà un trapano, The Regolith e Ice Drill for Exploring New Terrain, o TRIDENT, sviluppato con Honeybee Robotics, per scavare nel terreno fino a un metro sotto la superficie. I campioni saranno quindi analizzati da due strumenti: lo spettrometro di massa che osserva le operazioni lunari, o MSolo, sviluppato dal Kennedy Space Center della NASA e il sistema di spettrometro volatile Near InfraRed, noto come NIRVSS, sviluppato da Ames. MSolo e NIRVSS determineranno la composizione e la concentrazione di risorse potenzialmente accessibili, compresa l’acqua, che sono state allevate da TRIDENT.