Dopo il lanciato avvenuto con successo di giovedì sera, la navicella spaziale della NASA “Ionospheric Connection Explorer” (ICON) è in orbita per una missione unica nel suo genere: studiare una regione dello spazio in cui i cambiamenti possono interrompere le comunicazioni e le orbite satellitari e persino aumentare i rischi di radiazioni per gli astronauti.

L’aereo L-1011 di Northrop Grumman, Stargazer, si prepara al decollo presso la Skid Strip della stazione aeronautica di Cape Canaveral in Florida – 10 ottobre 2019. Al di sotto dell’aeromobile si trova il razzo Pegasus XL della compagnia, che trasportava Ionospheric Connection Explorer (ICON) della NASA.
Crediti: NASA

Un aereo Northrop Grumman Stargazer L-1011 è decollato alle 20:31 EDT (2:31 am in Italia) dalla stazione dell’aeronautica di Cape Canaveral in Florida con a bordo ICON, su un razzo Northrop Grumman Pegasus XL, per giungere ad un’altitudine di circa 39.000 piedi. La prima opportunità di lancio è stata rimandata a causa di problemi di comunicazione tra la squadra di terra a Cape Canaveral e l’aereo. Al secondo tentativo, l’equipaggio dell’aeromobile ha rilasciato il suo carico ed i sistemi automatizzati sul razzo Pegasus hanno lanciato nello spazio ICON, un veicolo spaziale grande all’incirca quanto un frigorifero.

I pannelli solari del veicolo spaziale si sono schierati con successo, indicando che ha potenza su tutti i sistemi operativi. Dopo un periodo di messa in servizio di circa un mese, ICON inizierà a rispedire i suoi primi dati scientifici a novembre.

Cosa farà ICON

ICON studierà i cambiamenti in una regione dell’atmosfera superiore chiamata ionosfera. Oltre a interferire con i segnali di comunicazione, il tempo nello spazio nella ionosfera può anche decomporre prematuramente le orbite dei veicoli spaziali ed esporre gli astronauti a rischi per la salute causati dalle radiazioni. Storicamente, questa regione critica dello spazio vicino alla Terra è stata difficile da osservare. I veicoli spaziali non possono viaggiare attraverso le parti basse della ionosfera e i palloncini non possono andare abbastanza in alto.

L’ICON ha un lavoro importante da svolgere: aiutarci a comprendere l’ambiente spaziale dinamico vicino casa nostra“, ha affermato Nicola Fox, direttore dell’elofisica presso la sede della NASA a Washington. “ICON sarà la prima missione per tenere traccia simultaneamente di ciò che sta accadendo nell’atmosfera superiore della Terra e nello spazio per vedere come i due interagiscono, causando il tipo di cambiamenti che possono interrompere i nostri sistemi di comunicazione“.

ICON esplora le connessioni tra l’atmosfera neutra e la ionosfera caricata elettricamente con quattro strumenti. Tre strumenti si basano su uno dei fenomeni più spettacolari dell’atmosfera superiore: bande colorate chiamate airglow.  

Airglow – letteralmente bagliore d’aria – viene creato da un processo simile a quello che da vita all’aurora: il gas viene eccitato dalle radiazioni del sole ed emette luce. Sebbene l’aurora sia tipicamente confinata alle estreme latitudini settentrionali e meridionali, il bagliore d’aria si verifica costantemente in tutto il mondo ed è molto più debole. Ma è ancora abbastanza luminoso per gli strumenti di ICON per creare un’immagine della densità, della composizione e della struttura della ionosfera. Tramite il bagliore d’aria, ICON può osservare come si muovono le particelle nell’atmosfera superiore.

Il quarto strumento di ICON fornisce misure dirette della ionosfera attorno ad esso. Questo strumento caratterizza i gas carichi che circondano immediatamente l’astronave.

Mettiamo su questo satellite tutte le funzionalità che potrebbero adattarsi alla piattaforma del payload“, ha affermato Thomas Immel, il principale ricercatore di ICON presso l’Università della California, Berkeley. “Tutti quegli strumenti sono focalizzati sulla ionosfera in una missione scientifica completamente nuova che inizia ora“. 

L’orbita di ICON attorno alla Terra la colloca con un’inclinazione di 27 gradi e un’altitudine di circa 360 miglia. Da lì, può osservare la ionosfera attorno all’equatore. ICON punterà i suoi strumenti per una visione di ciò che sta accadendo al limite inferiore dello spazio, da circa 55 miglia a 360 miglia sopra la superficie. Questa rapida orbita fa il giro della Terra in 97 minuti mentre è in precessione attorno all’equatore, consentendo a ICON di campionare un’ampia gamma di latitudine, longitudine e ora locale.

ICON è una missione di classe Explorer. Il Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, gestisce il programma Explorer per la direzione della missione scientifica della NASA a Washington. L’Università della California a Berkeley ha sviluppato la missione ICON e i due spettrografi per immagini a ultravioletti, lo strumento Extreme Ultra-Violet e lo strumento Far Ultra-Violet. Il laboratorio di ricerca navale di Washington ha sviluppato l’interferometro di Michelson per lo strumento di imaging termico globale ad alta risoluzione. L’Università del Texas a Dallas ha sviluppato il misuratore di velocità ionica. L’astronave fu costruita da Northrop Grumman a Dulles, in Virginia. Il Mission Operations Center presso l’UC Berkeley Space Sciences Laboratory ha il compito di gestire la missione ICON.   

Per ulteriori informazioni su ICON, visitare: https://www.nasa.gov/icon

Fonte: nasa.gov