Saturno batte Giove diventando così il pianeta del nostro sistema solare con più satelliti.

(Image credit: Courtesy of Scott Sheppard)

Gli astronomi hanno appena scoperto 20 lune di Saturno precedentemente sconosciute, portando a 82 il conteggio dei satelliti noti del pianeta – tre in più di Giove. E ci sono altre notizie interessanti: puoi aiutare a nominare questi nuovi oggetti .

Tutte le 20 lune sono minuscole, misurano circa 3 miglia (5 chilometri) di diametro. Diciassette di loro hanno orbite retrograde, il che significa che si muovono attorno a Saturno nella direzione opposta alla rotazione del pianeta. Questi 17 impiegano tutti più di tre anni terrestri per completare un giro di Saturno.

Una delle tre lune “prograde” appena scoperte ha un periodo orbitale di oltre tre anni terrestri, mentre le altre due completano un giro ogni due anni circa.

Le 17 lune retrograde sembrano appartenere al “gruppo norvegese” dei satelliti di Saturno, che condividono gli stessi parametri orbitali di base. I due oggetti progradi più interni si allineano con il “gruppo Inuit” e quella più esterna tra i nuovi reperti potrebbe appartenere al “gruppo gallico”, ma al momento non è chiaro, hanno detto i ricercatori.

Ognuno di questi gruppi satellitari è probabilmente la prova di un impattoavvenuto molto tempo fa che ha distrutto una luna più grande che stava orbitando in quella zona generale.

Questo tipo di raggruppamento di lune esterne è visto anche attorno a Giove, a indicare che si sono verificate violente collisioni tra lune nel sistema saturniano o con oggetti esterni come il passaggio di asteroidi o comete“, ha detto Scott Sheppard, del Carnegie Institution for Science di Washington, DC, in una nota annunciando la scoperta.

Sheppard ha guidato il team di scoperta. Lui e i suoi colleghi – David Jewitt dell’Università della California, Los Angeles, e Jan Kleyna dell’Università delle Hawaii – hanno trovato le lune di Saturno usando il Subaru Telescope alle Hawaii.

Usando alcuni dei più grandi telescopi del mondo, stiamo completando l’inventario delle piccole lune attorno ai pianeti giganti“, ha aggiunto Sheppard. “Hanno un ruolo cruciale nell’aiutarci a determinare come si sono formati ed evoluti i pianeti del nostro sistema solare“.

Ad esempio, l’esistenza delle nuove lune suggerisce che gli impatti che li hanno creati si sono verificati dopo che Saturno si era completamente formato, ha detto Sheppard. Il gigante gassoso era circondato da un disco di polvere e gas mentre stava prendendo forma. Se queste minuscole lune dovessero attraversare tutto quel materiale nel loro cammino intorno a Saturno, l’attrito avrebbe indebolito la loro velocità e li avrebbe fatti spirare nel pianeta.

Lo scorso anno Sheppard ha scoperto una dozzina di lune di Giove e la Carnegie Institution ha organizzato un concorso pubblico per nominare cinque di quei mondi. Se hai perso quella competizione, non ti preoccupare: ora hai un’altra possibilità.

Ero così elettrizzato dalla quantità di impegno pubblico per il concorso di denominazione della luna di Giove che abbiamo deciso di fare un altro per nominare queste lune di Saturno appena scoperte“, ha detto Sheppard. “Questa volta, le lune devono avere il nome di giganti della mitologia norvegese, gallica o inuit“.

Tutte le 20 nuove lune di Saturno possono sono in attesa di ricevere un nome: se sei interessato, invia la tua proposta twittando @SaturnLunacy da ora fino al 6 dicembre. Includi il tuo ragionamento e l’hashtag #NameSaturnsMoons. 

Foto, opere d’arte e video sono fortemente incoraggiati“, ha scritto gli organizzatori a pagina naming-contest qui, che ha un sacco ulteriori informazioni.

Visita la pagina del concorso Nome della luna di Saturno di Carnegie Science per ulteriori dettagli sul concorso.

Fonte: space.com