Introduzione

La missione Juno della NASA ha eseguito con successo una manovra propulsiva di 10,5 ore – una durata straordinariamente lunga per gli standard di missione. Grazie a tale manovra l’astronave manterrà l’energia solare rimanendo fuori dall’ombra di Giove che avrebbe significato la fine della missione.

La manovra

Juno ha iniziato la manovra il 30 settembre, alle 19:46 EDT e l’ha completata all’inizio del 1 ottobre. Usando i propulsori di controllo del veicolo spaziale, la manovra propulsiva è durata cinque volte più a lungo di qualsiasi precedente utilizzo di quel sistema. Ha cambiato la velocità orbitale di Juno di 126 mph (203 km/h) e ha consumato circa 160 libbre (73 chilogrammi) di carburante. Senza questa manovra, Juno avrebbe trascorso 12 ore in transito attraverso l’ombra di Giove – abbastanza tempo per scaricare le batterie del veicolo spaziale. Senza energia e con il crollo delle temperature dei veicoli spaziali, Juno probabilmente non si sarbbe resvegliata all’uscita da quella zona.

Questa gif animata raffigura il punto di vista della navicella spaziale Juno della NASA durante il suo approccio senza eclissi al gigante gassoso il 3 novembre 2019. Il Sole è raffigurato come il punto giallo che sale appena a sinistra del pianeta.
Crediti: NASA / JPL-Caltech / SWRI

Con il successo di questa manovra, siamo sulla buona strada per saltare l’ombra il 3 novembre“, ha dichiarato Scott Bolton, ricercatore principale di Juno presso il Southwest Research Institute di San Antonio. “Saltare sopra l’ombra è stata una soluzione incredibilmente creativa a quella che sembrava un destino fatale. Le eclissi non sono generalmente amiche di un veicolo spaziale a energia solare. Ora invece di preoccuparmi del congelamento a morte, non vedo l’ora della prossima scoperta scientifica che ha in serbo Juno“.

Il lancio

Juno naviga nello spazio profondo dal 2011. È entrato in un’orbita iniziale di 53 giorni intorno a Giove il 4 luglio 2016. Inizialmente, la missione prevedeva di ridurre le dimensioni della sua orbita alcuni mesi dopo per ridurre il periodo tra i voli intorno al gigante gassoso ogni 14 giorni. Ma il team del progetto ha raccomandato alla NASA di rinunciare alla propulsione del motore principale a causa delle preoccupazioni sul sistema di consegna del carburante del veicolo spaziale.

La pianificazione della missione pre-lancio non prevedeva una lunga eclissi che avrebbe fatto precipitare nell’oscurità il nostro veicolo spaziale ad energia solare“, ha dichiarato Ed Hirst, project manager di Juno presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA a Pasadena, California. “Il fatto che potessimo pianificare ed eseguire la manovra necessaria mentre operiamo nell’orbita di Giove è una testimonianza dell’ingegnosità e dell’abilità del nostro team, insieme alla straordinaria capacità e versatilità del nostro veicolo spaziale“.

La JPL della NASA gestisce la missione Juno per il principale ricercatore, Scott Bolton, del Southwest Research Institute di San Antonio. Juno fa parte del New Frontiers Program della NASA, che è gestito dal Marshall Space Flight Center della NASA a Huntsville, in Alabama, per la direzione della missione scientifica dell’agenzia. L’Agenzia Spaziale Italiana (ASI) ha contribuito con due strumenti, un traduttore di frequenza in banda Ka (KaT) e il Jovian Infrared Auroral Mapper (JIRAM). Lockheed Martin Space a Denver ha costruito e gestisce l’astronave.

Ulteriori informazioni su Juno sono disponibili all’indirizzo:

https://www.nasa.gov/juno

Maggiori informazioni su Giove sono a:

https://www.nasa.gov/jupiter