Using the detailed eyes of the Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) and ESO’s Very Large Telescope (VLT), astronomers have mapped the intense tails of a cosmic jellyfish: a number of knotty streams of gas spewing outwards from a spiral galaxy named ESO 137-001. This celestial cnidarian is shown here in beautiful detail. The various elements making up this image were captured by different telescopes. The galaxy and its surroundings were imaged by the NASA/ESA Hubble Space Telescope; its tails, which trace streams of hydrogen and show up in hues of bright purple, by the MUSE instrument mounted on the VLT; and bright hotspots of carbon dioxide emission from within the system, which show up as flares of orange-red, were spotted by ALMA. These tails are caused by a dramatic phenomenon known as ram-pressure stripping. The space between galaxies in a cluster is not empty, but full of material that acts like a viscous fluid. As a galaxy travels through this resistant environment, gas is stripped out of the galaxy to form a wake that creates beautiful, intricate systems such as that seen here around ESO 137-001 (which resides in the Norma galaxy cluster). The direction and position of the tail shed light on the way in which the galaxy is moving — with galaxies usually falling towards the centre of the cluster itself. This image offers the first high-resolution map of the cold molecular gas lurking within a ram-pressure stripped system. ESO 137-001 is one of the nearest jellyfish galaxies to Earth, and is particularly interesting because its long, extended tails of gas contain features known as ‘fireballs’: bursts of star formation. The precise mechanisms governing how stars form within jellyfish tails are mysterious, and this map thus provides a new window onto the conditions needed for new stars to form in such intense, changeable environments.  The ALMA array comprises 66 antennas, and is located on the Chajinator plateau in the Chilean Atacama Dese

Grazie al lavoro combinato dei due telescopi ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) e del VLT (Very Large Telescope) dell’ESO, gli astronomi hanno potuto mappare le intense code di una “medusa cosmica“: una serie di flussi nodosi di gas che fuoriescono da una galassia a spirale chiamata ESO 137-001.

Precisamente la galassia e i suoi dintorni sono stati ripresi dal telescopio spaziale Hubble di NASA/ESA; le sue code, che si presentano in tonalità viola brillante, sono state ottenute dallo strumento MUSE montato sul VLT; i punti luminosi dell’emissione di anidride carbonica dall’interno del sistema, che qui si vedono come delle macchie rosso-arancio, sono stati individuati da ALMA.

credit image: ESO

L’importanta della osservazione sta nel fatto che la immagine elaborata rappresenta la prima mappa ad alta risoluzione del gas molecolare freddo celato all’interno di un sistema dove agisce la pressione dinamica.

This picture shows Barnard 59, part of a vast dark cloud of interstellar dust called the Pipe Nebula. This new and very detailed image of what is known as a dark nebula was captured by the Wide Field Imager on the MPG/ESO 2.2-metre telescope at ESO’s La Silla Observatory. This image is so large that it is strongly recommended to use the zoomable version to appreciate it fully.

Infatti le code della medusa cosmica sono causate da un fenomeno piuttosto drammatico noto come “ram-pressure stripping” che possiamo tradurre come rimozione per pressione dinamica. In pratica lo spazio tra le galassie in un ammasso non è vuoto, ma pieno di materiale che agisce come un fluido viscoso. Mentre una galassia viaggia attraverso questo ambiente resistente, il gas viene espulso dalla galassia per formare una scia che crea meravigliosi e intricati sistemi come quello visto qui intorno a ESO 137-001. La direzione e la posizione della coda fanno luce sul modo in cui la galassia si sta muovendo – con le galassie che di solito cadono verso il centro del cluster stesso.

ESO 137-001 è una delle galassie medusa più vicine alla Terra, risiede nell’ammasso del regolo) ed è particolarmente interessante perché le sue lunghe code estese di gas contengono elementi noti come “fireballs” (palle di fuoco): esplosioni di formazione stellare. I meccanismi precisi che regolano il modo in cui le stelle si formano all’interno delle code delle meduse sono misteriosi e questa mappa fornisce quindi una nuova finestra sulle condizioni necessarie per formare le nuove stelle in ambienti così intensi e mutevoli.

Fonte: eso.org