Da quando è stato lanciato il telescopio spaziale Hubble, il suo obiettivo è stato quello di studiare non solo oggetti astronomici distanti, ma anche i pianeti all’interno del nostro sistema solare. Le immagini ad alta risoluzione di Hubble dei nostri vicini planetari possono essere superate solo da immagini tratte da veicoli spaziali che effettivamente visitano questi corpi. Tuttavia, Hubble ha un vantaggio rispetto alle sonde spaziali; può guardare periodicamente questi oggetti e osservarli per periodi molto più lunghi di quanto potrebbe fare qualsiasi sonda di passaggio.

Saturno ospita molte caratteristiche riconoscibili, in particolare il suo sistema ad anello, che ora è inclinato verso la Terra. Questo ci offre una magnifica vista della sua struttura ghiacciata luminosa. Hubble riesce a mettere a fuoco più particolari come gli anelli interni più deboli. L’astronomo olandese Christiaan Huygens identificò per la prima volta gli anelli nel 1655 e pensò che fossero un disco continuo che circondava il pianeta, ma ora sappiamo che sono composti da particelle orbitanti di ghiaccio e polvere. Anche se tutti i giganti gassosi sono dotati di anelli, quelli di Saturno sono i più grandi e spettacolari.

L’età del sistema di anelli di Saturno continua a essere discussa. E, ancora più misterioso, non si sa quale evento cosmico abbia formato gli anelli. Oggi non c’è consenso unanime tra gli astronomi planetari.

tempesta a forma esagonale su Saturno

Un’altra caratteristica interessante è la lunga struttura a forma di esagono che circonda il polo nord del pianeta. È un misterioso modello a sei facce causato da un flusso ad alta velocità. L’esagono è così grande che quattro Terre potrebbero rientrare nei suoi confini (non esiste una struttura simile sul polo sud di Saturno).

Altre caratteristiche è che tali tempeste non sono così durature. Una grande tempesta nella regione polare nord individuata da Hubble l’anno scorso è scomparsa. Anche piccole tempeste convettive, come quella appena sopra il centro dell’immagine del pianeta, vanno e vengono.

I colori ambrati di Saturno provengono da pericoli estivi simili allo smog, prodotti in reazioni fotochimiche guidate dalle radiazioni ultraviolette solari. Sotto la foschia si trovano nuvole di cristalli di ghiaccio di ammoniaca, oltre a nuvole più profonde e invisibili di idrosolfuro di ammonio e acqua. La struttura fasciata del pianeta è causata da venti e nuvole a diverse altitudini.

L’aspetto di Saturno cambia con le sue stagioni, causata dall’inclinazione assiale di 27 gradi del pianeta. Questa immagine è stata scattata durante l’estate nell’emisfero settentrionale del pianeta.

Questa immagine è la seconda di una serie annuale di istantanee scattate nell’ambito del progetto OPAL (Outer Planets Atmospheres Legacy) . OPAL sta aiutando gli scienziati a comprendere le dinamiche atmosferiche e l’evoluzione dei pianeti giganti gassosi del nostro Sistema Solare. Nel caso di Saturno, gli astronomi saranno in grado di tracciare i mutevoli modelli meteorologici e altri cambiamenti per identificare le tendenze.

Ecco il video nel tweet della Nasa:

Fonte: esa; Crediti immagine:  NASA, ESA, A. Simon (Goddard Space Flight Center) e MH Wong (University of California, Berkeley)