L’acqua non è rara da trovare nella nostra galassia in forma di ghiaccio o in forma gassosa, ma l’acqua liquida è piuttosto rara. E l’acqua liquida e gassosa su un esopianeta simile alla Terra? Non è mai stato osservato … fino ad ora . Gli astronomi hanno individuato questo unicorno celeste, chiamato K2-18 b, usando il venerabile telescopio spaziale Hubble.

K2-18 b è una “super-Terra“, un pianeta con una massa e dimensioni approssimativamente simili alla nostra. Non solo, si trova nella “zona abitabile” del suo sistema solare, il che significa un intervallo di temperature in cui l’acqua liquida può esistere continuamente. 

In una svolta rivoluzionaria, gli scienziati dell’University College di Londra (UCL) hanno scoperto che il pianeta roccioso contiene acqua liquida e ha un’atmosfera, diventndo la prima vera speranza di trovare organismi extraterrestri viventi in un luogo diverso dalla Terra. 

L’acqua è stata rilevata misurando le onde luminose che filtrano attraverso le molecole di idrogeno nell’atmosfera del pianeta, nei dati archiviati catturati dal telescopio spaziale Hubble della NASA nel 2016 e 2017.

Il dott. Angelos Tsiaras, del Center for Space Exochemistry Data della UCL, ha dichiarato: “Trovare acqua in un mondo potenzialmente abitabile diverso dalla Terra è incredibilmente eccitante. Questo è l’unico pianeta che conosciamo al di fuori del Sistema Solare che ha la temperatura giusta per l’acqua liquida, rendendolo il miglior candidato al momento su cui è possibile trovare la vita. Questo studio segna una nuova era nella ricerca sugli esopianeti, cruciale per posizionare la Terra, la nostra unica casa, nel quadro più ampio del Cosmo. Ci avvicina a rispondere alla domanda fondamentale: la Terra è unica?

Il pianeta è stato scoperto per la prima volta nel 2015 dalla missione Keplera della Nasa che cercava mondi nella cosiddetta “zona dei riccioli d’oro“, dove la temperatura non è né troppo calda né troppo fredda per l’acqua liquida.

K2-18b è abbastanza caldo e umido perché la vita si sia evoluta. È circa il doppio della Terra e otto volte la massa, in orbita attorno a una stella nana rossa altamente attiva. Sebbene la sua stella sia molto più fredda del nostro Sole, il pianeta è molto più vicino alla stella, quindi ha un intervallo di temperatura simile alla Terra. 

Orbita attorno alla stella ogni 33 giorni, il che significa che un anno sul pianeta è all’incirca l’equivalente di un mese sulla Terra. 

D Ingo Waldmann, dell’UCL, ha dichiarato: “ Speriamo che questa sia una delle tante “Super-terre” che potrebbero anche essere abitabili. Non sappiamo davvero com’è laggiù. Potrebbe essere un mondo acquatico, la superficie potrebbe essere abbastanza bagnata o potremmo avere una superficie completamente asciutta. Ma avrà sicuramente un’elevata gravità superficiale, quindi sarebbe difficile camminarci sopra e se alzassi lo sguardo vedresti una stella rossa anziché il nostro Sole giallo arancione. Vi è una maggiore radiazione UV sulla superficie e per la vita sulla Terra sarebbe un male, dato che avremmo tutti il ​​cancro. Forse questa non è ancora una possibile destinazione per le vacanze, ma la vita potrebbe essersi evoluta diversamente lì.

La prossima generazione di telescopi spaziali, tra cui la Nasa e il James Webb Space Telescope dell’Agenzia spaziale europea (ESA) e la missione ARIEL dell’ESA, trasporteranno strumenti avanzati che rilevano ancora più molecole e potrebbero finalmente rispondere se la vita è presente anche oltre la Terra.

Fonti: Nasa, Inaf, telegraph.uk,
Credits photo:  M. KORNMESSE / ESA / HUBBLE