Il Deep Space Atomic Clock della NASA, la prima tecnologia simile al GPS per lo spazio profondo, ha iniziato la sua missione spaziale di un anno venerdì. Se la dimostrazione della tecnologia avrà successo, verranno utilizzati orologi atomici simili per navigare sulla navicella spaziale che vola da sola. 

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Un orologio atomico che potrebbe spianare la strada a viaggi autonomi nello spazio profondo è stato attivato con successo la scorsa settimana ed è pronto per iniziare la sua demo tecnologica di un anno a confermarlo è stato il team della missione venerdì 23 agosto 2019. Lanciato a giugno, il Deep Space Atomic Clock della Nasa è un passaggio fondamentale per consentire ai veicoli spaziali di navigare in sicurezza nello spazio profondo anziché fare affidamento sul lungo processo di ricezione delle direzioni dalla Terra.

Sviluppato presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA a Pasadena, in California, l’orologio è il primo “timekeeper” abbastanza stabile da mappare la traiettoria di un veicolo spaziale nello spazio profondo pur essendo abbastanza piccolo da volare a bordo del veicolo stesso. Un orologio più stabile può operare più lontano dalla Terra, dove deve funzionare bene per periodi più lunghi rispetto ai satelliti più vicini.

Gli orologi atomici, come quelli utilizzati nei satelliti GPS, vengono utilizzati per misurare la distanza tra gli oggetti misurando quanto tempo impiega un segnale per spostarsi dal punto A al punto B. Per l’ esplorazione dello spazio gli orologi atomici devono essere estremamente precisi: un errore di un secondo indica la differenza tra l’atterraggio su un pianeta come Marte o la mancanza di centinaia di migliaia dallo stesso. Fino a 50 volte più stabile degli orologi atomici sui satelliti GPS, l’orologio atomico Deep Space agli ioni di mercurio perde un secondo ogni 10 milioni di anni, come dimostrato dai test controllati sulla Terra.

I navigatori attualmente utilizzano orologi atomici di dimensioni enormi sulla Terra per individuare la posizione di un veicolo spaziale. Possono passare minuti o ore quando un segnale viene inviato al veicolo spaziale prima di tornare sulla Terra, dove viene utilizzato per creare istruzioni che vengono poi rimandate al veicolo. Un orologio a bordo di un veicolo spaziale gli consentirebbe di calcolare la propria traiettoria, invece di attendere che i navigatori sulla Terra inviassero tali informazioni. Questo avanzamento consentirebbe di programmare missioni più lontane e, infine, per trasportare gli esseri umani in sicurezza su altri pianeti.

L’obiettivo dell’esperimento spaziale è mettere l’orologio atomico nello spazio profondo nel contesto di un veicolo spaziale operativo – completo delle cose che influenzano la stabilità e l’accuratezza di un orologio – e vedere se funziona al livello che crediamo possa fare“, ha dichiarato Todd Ely, investigatore principale del progetto di JPL.

Nei prossimi mesi, il team misurerà quanto l’orologio mantiene il tempo fino al nanosecondo. I risultati iniziano il conto alla rovescia fino a un giorno in cui la tecnologia può aiutare gli astronauti a navigare in sicurezza verso altri mondi.

Il Deep Space Atomic Clock è ospitato su un veicolo spaziale fornito da General Atomics Electromagnetic Systems di Englewood, Colorado.

Fonti: NASA, phys.org